6 avril 1946, "Le Petit Prince", un conte philosophique d’Antoine de Saint Exupéry sort en France aux éditions Gallimard. Depuis, des générations d'enfants ont découvert les interrogations du Petit Prince sur l'humanité, l'amour et le sens de la vie...

Ce récit initiatique est publié en 1943 à New-York. C'est un texte intemporel dans lequel un aviateur tombé en panne dans le désert rencontre un petit garçon, un petit prince venu d'un autre monde pour chercher de l'aide. En effet, sa planète est menacée de destruction par une invasion de baobabs. L'enfant demande au pilote de lui dessiner un mouton qui pourrait manger les plantes menaçantes. "S'il te plait dessine-moi un mouton..." Oui, mais voilà, le mouton pourrait bien dévorer une magnifique rose, seul et unique amour de l'enfant... 

Le 17 janvier 1957, dans l'émission "Cinéma en liberté", Gérard Philipe est reçu par Marcel L'Herbier pour parler de l'enfance. A sa demande, il lit un passage du célèbre conte : "Le Petit Prince c'est un petit peu l'enfance. Vous l'avez enregistré sur disque ce texte et vous avez gardé justement dans son interprétation la fraîcheur de ce personnage". Après avoir résumé le début de l'histoire, l'acteur entame la lecture du texte. Nous sommes le cinquième jour de la rencontre entre l'aviateur et le Petit Prince, au moment où l'enfant lui demande si les moutons mangent les fleurs "Même avec des épines ?"… Un petit garçon assiste concentré à cette lecture.

L'origine de ce texte diffère. En 1964, dans une interview radio, Consuelo de Saint-Exupéry, l'épouse du pilote, établissait un parallèle entre le conte et leur histoire personnelle (il était le petit prince, elle la fleur). Elle évoquait ensuite la création du livre et des dessins, pour lesquels de nombreux amis avaient posé.

Des dessins griffonnés sur des nappes

Une autre hypothèse propose que l'inspiration lui serait venue lors d'un voyage à Moscou en 1935. Dans un train, Antoine de Saint-Exupéry aurait remarqué un enfant ressemblant à Mozart. Il se serait dit alors : "Voici Mozart enfant. Les petits princes des légendes n’étaient point différents de lui". Le personnage du Petit Prince était né.

Pierre Sudreau affirme aussi qu'il aurait inspiré le personnage du petit garçon à l'écrivain. Dans un entretien réalisé par François George pour France Culture et diffusé le 5 mai 2003, il évoquait son amitié nouée avec l'auteur de "Vol de Nuit" durant son enfance. Il relatait leurs rencontres régulières, les premiers dessins du "Petit Prince" que l'écrivain griffonnait sur les nappes.

Quoi qu'il en soit, cet ouvrage poétique et philosophique destiné aux enfants les amène, tout comme le personnage, à se poser des questions sur le comportement parfois absurde des adultes. En 1962, le réalisateur et scénariste Claude Santelli abordait les thèmes soulevés par ce livre : "Le petit prince découvre que les êtres vivants s’attachent à des richesses qui n’en sont pas. […] Il découvre que les richesses sont des choses exceptionnelles auxquelles on tient, comme cette fleur sur sa planète.[…] Apprivoiser une chose, c’est créer des liens."

Ce conte humaniste connait immédiatement un succès mondial retentissant. Au fil des décennies, "Le Petit Prince" est devenu un véritable phénomène culturel. C'est le troisième livre le plus vendu au monde derrière la Bible et Le capital de Marx! C'est l’ouvrage non religieux le plus traduit au monde et le plus vendu avec 145 millions d’exemplaires. Il a aussi été adapté au cinéma et en comédie musicale.

Pour aller plus loin : 

2000, l'épave d'Antoine de Saint Exupéry est retrouvée

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Rédaction Ina le 06/04/2021 à 13:05. Dernière mise à jour le 06/04/2021 à 15:37.
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